นอกเหนือจากดาวพลูโต: NASA ตั้งเป้าหมายอันไกลโพ้นสำหรับยานสำรวจ New Horizons Probe

New Horizons Probe บินผ่านดาวพลูโต

ความประทับใจของศิลปินเกี่ยวกับยานสำรวจ New Horizons ของ NASA ที่บินผ่านดาวพลูโตเมื่อวันที่ 15 กรกฎาคม 2015 เจ้าหน้าที่ภารกิจกำลังมองหาวัตถุที่ยานอวกาศสามารถเยี่ยมชมได้หลังจากการเผชิญหน้าครั้งประวัติศาสตร์ครั้งนี้ (เครดิตรูปภาพ: Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/สถาบันวิจัยตะวันตกเฉียงใต้)



ดาวพลูโตอาจไม่ใช่จุดสิ้นสุดของยานอวกาศนาซ่าที่อยู่ไกลโพ้น

กล้องโทรทรรศน์อวกาศฮับเบิลของนาซ่าพบวัตถุสองสามชิ้นที่ยานสำรวจนิวฮอริซอนส์อาจสามารถสำรวจได้หลังจากที่มันซูมผ่านระบบดาวพลูโตในระหว่างการบินผ่านที่คาดการณ์ไว้อย่างสูงในวันที่ 14 กรกฎาคม 2015 สมาชิกทีมภารกิจกำลังประเมินผู้สมัครเพื่อให้เข้าใจมากขึ้น ของวงโคจรของพวกเขา ซึ่งเป็นงานยากที่อาจใช้เวลาอีกสองสามเดือน





'เราหวังว่าจะรู้ก่อนสิ้นปี และเราจะแจ้งให้คุณทราบทันทีที่เราได้ตัดสินใจ [ของ] ว่ามีวัตถุที่เข้าถึงได้หรือไม่ - เราหวังเป็นอย่างยิ่งว่าจะเป็นเช่นนั้น' Alan Stern นักวิจัยหลักของ New Horizons จาก ผู้อำนวยการ Planetary Science Institute ของ Southwest Research Institute ในเมืองโบลเดอร์ รัฐโคโลราโด กล่าวระหว่างการแถลงข่าวเมื่อปลายเดือนสิงหาคม [ New Horizons 'เที่ยวบินสู่ดาวพลูโตในรูปภาพ ]

การเดินทางที่ยาวนาน

New Horizons เปิดตัวในเดือนมกราคม 2549 ด้วยภารกิจมูลค่า 700 ล้านดอลลาร์เพื่อศึกษาดาวพลูโตและดวงจันทร์ทั้งห้าดวงที่รู้จักกัน การบินผ่านของโพรบควรส่งคืนการมองระยะใกล้ครั้งแรกที่ ดาวเคราะห์แคระ ซึ่งห่างไกลและสลัวมากจนยังคงปกปิดความลึกลับมานานกว่าแปดทศวรรษหลังจากการค้นพบในปี 2473



'ทุกสิ่งที่เรารู้เกี่ยวกับระบบดาวพลูโตในปัจจุบันอาจจะใส่ลงในกระดาษแผ่นเดียวได้' สเติร์นกล่าว พร้อมเสริมว่าการสังเกตการณ์ของนิวฮอริซอนน่าจะให้ 'ขุมทรัพย์ด้านวิทยาศาสตร์ในหลาย ๆ ด้าน'

แต่ทีม New Horizons ไม่เคยถูกตรึงไว้ที่ดาวพลูโตเพียงอย่างเดียว สเติร์นและเพื่อนร่วมงานของเขากำลังเตรียมพร้อมสำหรับภารกิจขยายที่เป็นไปได้ ซึ่งจะทำให้นิวฮอริซอนส์ออกไปสำรวจวัตถุอื่นใน เข็มขัดคูเปอร์ — วงแหวนของวัตถุเย็นยะเยือกที่อยู่นอกวงโคจรของดาวเนปจูนซึ่งรวมถึงดาวพลูโตด้วย



อย่างไรก็ตาม การค้นหาวัตถุแถบไคเปอร์ (KBO) อื่นเพื่อสำรวจได้พิสูจน์ให้เห็นถึงความท้าทาย

'วัตถุเหล่านี้เป็นวัตถุที่มีขนาดเล็กกว่าดาวพลูโตมาก และอาจจะดูโบราณกว่ามากในแง่ของคุณสมบัติทางเคมีและรูปลักษณ์ของพวกมัน' สเติร์นกล่าว 'สิ่งเหล่านี้คือวัตถุที่มีขนาดเท่ามณฑล เช่น ไม่ใช่ขนาดของดาวเคราะห์ พวกมันเป็นลมมาก'

อันที่จริง นักวิทยาศาสตร์ภารกิจได้ใช้เวลาประมาณสี่ปีในการค้นหาเป้าหมายหลังดาวพลูโต โดยใช้กล้องโทรทรรศน์ภาคพื้นดินที่ใหญ่ที่สุดในโลก การตามล่าทำให้ KBO บางตัวเกิดขึ้น แต่ไม่มีใครอยู่ในขอบเขตเชื้อเพลิงของ New Horizons สเติร์นกล่าว

ดังนั้นทีมงานจึงขอเวลากับฮับเบิลซึ่งมีการโต้เถียงกันอย่างดุเดือดอยู่เสมอ ในเดือนมิถุนายน นักวิจัยได้รับเวลาในการสังเกตการณ์วงโคจรของฮับเบิล 200 ดวงของโลก

ภาพถ่ายกล้องโทรทรรศน์อวกาศฮับเบิลของดาวพลูโตมีรายละเอียดมากที่สุดเท่าที่เคยมีมา

ความเป็นไปได้สำหรับ New Horizons

การค้นหาฮับเบิลเสร็จสมบูรณ์ และทีม New Horizons กำลังตรวจสอบข้อมูลของกล้องโทรทรรศน์

'ฮับเบิลทำได้ดีมาก และให้ภาพหลายร้อยภาพในส่วนนั้นของท้องฟ้า ซึ่งเราพบผู้สมัครบางคน' สเติร์นกล่าว 'เราไม่รู้ว่ามีตัวไหนบ้างที่อยู่ภายในขอบเขตเชื้อเพลิงของเรา และเราจะไม่อยู่นิ่งเป็นเวลาหลายเดือนเพราะเราต้องติดตามพวกมันขณะที่พวกมันเคลื่อนที่ในวงโคจรของพวกมัน'

เห็นได้ชัดว่าการเข้าถึงเชื้อเพลิงของ New Horizons จะมากกว่าที่ตัวจัดการของโพรบคาดการณ์ไว้เล็กน้อย เจ้าหน้าที่เผยว่าการเบิร์นเพื่อแก้ไขวิถีโคจรที่ดำเนินการในฤดูร้อนนี้แม่นยำมากจนไม่จำเป็นต้องทำการเผาไหม้เพิ่มเติมที่วางแผนไว้สำหรับเดือนม.ค.

'นี่เป็นลางดีสำหรับความหวังของเรา - สำหรับการบินผ่านแถบไคเปอร์ในแถบไคเปอร์เพราะการเผาไหม้แต่ละครั้งเราสามารถยกเลิกการประหยัดเชื้อเพลิงได้เล็กน้อยและทำให้ภารกิจแถบไคเปอร์เป็นไปได้มากขึ้น' สเติร์นเขียนใน อัพเดทภารกิจ เดือนที่แล้ว.

New Horizons อยู่ในโหมดไฮเบอร์เนตตั้งแต่วันที่ 29 ส.ค. โดยจะตื่นขึ้นในวันที่ 6 ธ.ค. เพื่อเริ่มเตรียมบินผ่านดาวพลูโต ซึ่งจะเริ่มอย่างเป็นทางการในเดือนมกราคม สมาชิกในทีมกล่าว (กิจกรรมวันที่ 15 กรกฎาคมเป็นช่วงที่ใกล้ที่สุดในช่วงการเผชิญหน้ากันนานหลายเดือน)

ติดตาม Mike Wall บน Twitter @michaeldwall และ Google+ . ตามเรามา @Spacedotcom , Facebook หรือ Google+ . เผยแพร่ครั้งแรกเมื่อ Space.com .