NASA เตรียมเปิดตัว 'Dream Machine' ของ Mars Rover ในสัปดาห์นี้

Curiosity Rover Atlas 5

รถแลนด์โรเวอร์ Curiosity Mars ของ NASA ถูกยกขึ้นบนจรวด Atlas 5 เมื่อวันที่ 3 พฤศจิกายน 2011 (เครดิตภาพ: นาซ่า)



หลังจากเกือบทศวรรษของการวางแผน ค่าใช้จ่ายเกินกำหนดหลายครั้ง และความล่าช้าสองปี ในที่สุด NASA ก็พร้อมที่จะเปิดตัวรถแลนด์โรเวอร์ Mars ตัวต่อไปในสัปดาห์นี้

รถแลนด์โรเวอร์ Curiosity ขนาดเท่ารถยนต์ ศูนย์กลางของเงิน 2.5 พันล้านดอลลาร์ของ NASA ห้องปฏิบัติการวิทยาศาสตร์ดาวอังคาร ภารกิจ (MSL) มีกำหนดจะระเบิดออกจากสถานีกองทัพอากาศ Cape Canaveral ของฟลอริดาในวันเสาร์ (26 พ.ย.) หลังจากล่าช้าไปหนึ่งวันเนื่องจากปัญหาแบตเตอรี่จรวด การเปิดตัวเกิดขึ้นช้ากว่าที่ทีม MSL วางแผนไว้ตั้งแต่แรก 2 ปี ซึ่งท้ายที่สุดแล้วทำให้ต้นทุนตลอดอายุการใช้งานของภารกิจเพิ่มขึ้นถึง 56 เปอร์เซ็นต์





แต่เนื่องจาก Curiosity นั่งอยู่บนแพด ซึ่งตั้งอยู่บนจรวด Atlas 5 ประเด็นที่ผ่านมาของ MSL จึงค่อยๆ ถดถอยลงลึกเข้าไปในประวัติศาสตร์ ทุกสายตาจับจ้องไปที่อนาคตของยานสำรวจ การสำรวจเพื่อค้นหาว่าดาวอังคารมีศักยภาพในการดำรงชีวิตของจุลินทรีย์หรือไม่

'นี่เป็นเครื่องจักรในฝันของนักวิทยาศาสตร์ดาวอังคาร' Ashwin Vasavada รองนักวิทยาศาสตร์โครงการ MSL ที่ Jet Propulsion Laboratory (JPL) ของ NASA ในเมือง Pasadena รัฐแคลิฟอร์เนียกล่าวกับผู้สื่อข่าวเมื่อวันที่ 10 พฤศจิกายนว่า 'รถแลนด์โรเวอร์นี้ไม่ได้เป็นเพียงรถแลนด์โรเวอร์ที่มีความสามารถทางเทคนิคมากที่สุดเท่าที่เคยมีมา ส่งไปยังดาวเคราะห์ดวงอื่น แต่จริงๆ แล้วมันคือนักสำรวจทางวิทยาศาสตร์ที่มีความสามารถมากที่สุดที่เราเคยส่งออกไป' [ ภาพถ่าย: Mars Science Laboratory Rover ของ NASA ]



ศิลปินคนนี้

แนวคิดของศิลปินนี้มีรถแลนด์โรเวอร์ Mars Science Laboratory Curiosity ของ NASA ซึ่งเป็นหุ่นยนต์เคลื่อนที่สำหรับตรวจสอบความสามารถในอดีตหรือปัจจุบันของดาวอังคารในการดำรงชีวิตของจุลินทรีย์ Curiosity เปิดตัวสู่ Red Planet เมื่อวันที่ 26 พฤศจิกายน 2011(เครดิตรูปภาพ: NASA/JPL-Caltech)



สัตว์ร้ายของรถแลนด์โรเวอร์

NASA เริ่มวางแผนภารกิจของ MSL ในปี 2546 ในช่วงแปดปีที่ผ่านมา นักวิทยาศาสตร์และวิศวกรได้พัฒนา สร้าง และทดสอบ Curiosity ซึ่งเป็นหุ่นยนต์ยักษ์ที่จะยกระดับการสำรวจดาวเคราะห์ไปอีกระดับ

ที่ 1 ตัน Curiosity มีน้ำหนักมากกว่ารถแลนด์โรเวอร์ Mars รุ่นก่อนถึงห้าเท่าซึ่งเป็นฝาแฝดขนาดรถกอล์ฟ วิญญาณและโอกาส ซึ่งลงจอดบนดาวเคราะห์แดงในเดือนมกราคม 2547 เพื่อค้นหาสัญญาณของกิจกรรมทางน้ำที่ผ่านมา

ในขณะที่ Spirit และ Opportunity ต่างก็มีเครื่องมือทางวิทยาศาสตร์ 5 ชิ้น แต่ Curiosity มี 10 ชิ้น เช่นเดียวกับสว่านที่จะช่วยให้เข้าถึงภายในของหิน Red Planet

รถแลนด์โรเวอร์ขนาดใหญ่จะใช้อุปกรณ์ทั้งหมดนี้เพื่อวัดสภาพความเป็นอยู่อาศัยของดาวอังคารทั้งในอดีตและปัจจุบัน โดยจะมองหาสารประกอบที่ประกอบด้วยคาร์บอน ซึ่งเป็นองค์ประกอบสำคัญของชีวิตอย่างที่เราทราบ และประเมินว่าดาวเคราะห์สีแดงเป็นอย่างไรเมื่อนานมาแล้ว

MSL ไม่ใช่ภารกิจตรวจจับชีวิต แต่จะวางรากฐานสำหรับความพยายามในอนาคตที่สามารถตามล่าหาหลักฐานของจุลินทรีย์ดาวอังคาร เจ้าหน้าที่กล่าว

Doug McCuistion หัวหน้าโครงการสำรวจดาวอังคารของ NASA กล่าวว่า 'เราลดช่องว่างจากการ 'ตามน้ำ' ไปสู่การค้นหาสัญญาณแห่งชีวิต

ล่องเรือยาวสู่ดาวอังคารและการสืบเชื้อสายใหม่

การเปิดตัวในวันศุกร์จะเริ่มต้นการล่องเรือเป็นเวลา 8 1/2 เดือนสู่ดาวอังคารโดยยานอวกาศ MSL มาถึง Red Planet ในเดือนสิงหาคม 2555

การลงจอดของดาวเคราะห์ทั้งหมดทำให้นักวิทยาศาสตร์และผู้จัดการภารกิจมีเหงื่อออกเล็กน้อย แต่ Curiosity มีแนวโน้มที่จะสร้างความกังวลใจมากกว่าคนส่วนใหญ่ NS เครนลอยฟ้าที่ขับเคลื่อนด้วยจรวด จะนำรถแลนด์โรเวอร์ขนาดใหญ่ลงบนพื้นผิวดาวอังคารด้วยสายเคเบิล ซึ่งเป็นวิธีการที่ไม่เคยมีการทดลองมาก่อน

เจ้าหน้าที่กล่าวว่านกกระเรียนฟ้าทำงานได้ดีในการจำลองด้วยคอมพิวเตอร์เต็มรูปแบบ ดังนั้นควรทำงานบนดาวเคราะห์แดง

'การขึ้นลงและการลงจอดเป็นช่วงเวลาที่น่าตื่นเต้นและท้าทายอยู่เสมอ' Pete Theisinger ผู้จัดการโครงการ MSL จาก JPL กล่าว 'เรามั่นใจในความสามารถของเราที่จะประสบความสำเร็จในโลกนี้ แต่ก็เห็นได้ชัดว่าไม่มีความเสี่ยง'

สำรวจปล่องพายุ

ความอยากรู้อยากเห็นจะแตะต้องลงที่ Gale Crater ซึ่งเป็นรูกว้าง 150 กิโลเมตรบนพื้นดิน โดยมีภูเขาลึกลับสูง 3 ไมล์ (5 กม.) โผล่ขึ้นมาจากใจกลาง รถแลนด์โรเวอร์จะเคลื่อนตัวไปรอบๆ เกล กลั่นกรองและสุ่มตัวอย่างดินและหินที่มันพบ

ภารกิจของ Curiosity ได้รับการออกแบบให้ใช้งานได้ประมาณ 2 ปีของโลก แต่คงไม่น่าตกใจหากรถแลนด์โรเวอร์ยังคงขับต่อไปอีกนานพอสมควร เจ้าหน้าที่กล่าว ท้ายที่สุดแล้ว Spirit and Opportunity อยู่ได้นานกว่าอายุภารกิจสามเดือนที่วางแผนไว้ NASA เพิ่งประกาศให้ Spirit เสียชีวิตในปีนี้ และ Opportunity ยังคงเดินทางรอบดาวอังคาร สำรวจปล่องภูเขาไฟขนาดใหญ่ที่เรียกว่า Endeavour

'เราทดสอบอุปกรณ์กลไกทั้งหมดเป็นเวลา 3 เท่าของอายุการใช้งานปกติ' Theisinger กล่าว หากทุกอย่างเป็นไปด้วยดี เขากล่าวเสริมว่า 'เราน่าจะดีกันยาวๆ'

และความอยากรู้อยากเห็นนั้นขับเคลื่อนโดยเครื่องกำเนิดความร้อนด้วยความร้อนจากไอโซโทปไอโซโทป ซึ่งผลิตไฟฟ้าจากการสลายกัมมันตภาพรังสีของพลูโทเนียม แทนที่จะเป็นเซลล์สุริยะ Theisinger กล่าวว่ารถแลนด์โรเวอร์ควรจะสามารถจัดการกับฤดูหนาวที่โหดร้ายของดาวอังคารได้เป็นอย่างดี

ดังนั้นเจ้าหน้าที่ของ NASA จึงคาดว่าการเปิดตัวในวันศุกร์นี้จะเป็นจุดเริ่มต้นของสิ่งที่ยิ่งใหญ่

'เราจะปลุกเร้าชาติ เราจะบันดาลให้ชาติ เรากำลังจะแสดงทิวทัศน์ใหม่อันน่าเหลือเชื่อ การค้นพบครั้งใหม่ที่ยิ่งใหญ่' McCuistion กล่าว 'การเปิดตัวเป็นเพียงจุดเริ่มต้น'

คุณสามารถติดตาม Mike Wall นักเขียนอาวุโสของ SPACE.com ทาง Twitter: @michaeldwall . ติดตาม SPACE.com เพื่อรับข่าวสารล่าสุดเกี่ยวกับวิทยาศาสตร์อวกาศ และข่าวการสำรวจบน Twitter @Spacedotcom และต่อไป Facebook .